Sviluppo del cervello negli adolescenti e cosa significa

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Cercare di capire cosa sta succedendo nella testa di tuo figlio può essere frustrante e confuso.



Non sai mai da un giorno all'altro come si comporterà!

Un giorno sembra così responsabile, maturo, come un adulto. Il prossimo fa qualcosa di così folle e irrazionale che ti chiedi se gli alieni possano aver preso il controllo del suo corpo durante la notte.



Cosa sta succedendo?

Si scopre che ci sono alcune ragioni scientifiche per il comportamento strano e imprevedibile di tuo figlio. E possiamo capire questo comportamento molto meglio dando uno sguardo allo sviluppo del cervello degli adolescenti.

Il corpo di tuo figlio sta cambiando rapidamente e anche la sua materia grigia sta subendo alcuni cambiamenti fulminei. Questi cambiamenti possono avere un effetto profondo sulle sue scelte e sui suoi comportamenti.



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Diamo un'occhiata a ciò che sappiamo sullo sviluppo del cervello degli adolescenti e cosa significa per te come caregiver.

Prima di tutto, esamineremo cosa comporta il processo di sviluppo del cervello.

Come funziona lo sviluppo del cervello



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Dalla nascita, il nostro cervello è in continua evoluzione man mano che i percorsi neurali diventano più forti e la comunicazione diventa più efficiente. Da bambini, il nostro cervello produce in eccesso i neuroni e poi durante la prima infanzia, alcune connessioni si rafforzano mentre altre si perdono. Potresti pensare a questo processo come simile a quello della potatura di un albero: diventa più forte e produce di più man mano che alcune parti vengono tagliate. Quando un bambino ha sei anni, il suo cervello è già del 90-95% delle dimensioni che avrà da adulto.

Lo stesso processo si ripete nel periodo immediatamente precedente la pubertà e si estende fino all'inizio dell'età adulta. Durante questo periodo, il cervello si sta nuovamente sviluppando rapidamente, rafforzando quelle connessioni utili e liberandosi degli altri.

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È importante notare che lo sviluppo del cervello avviene attraverso una sorta di principio 'usalo o perdilo': se usi un particolare pezzo di conoscenza o abilità, i percorsi neurali ad esso associati diventano più forti; ma se non lo fai, questi percorsi non si formano mai. Questo spiega almeno in parte perché gli studenti hanno difficoltà ad apprendere una seconda lingua in classe dopo i 12 anni; senza l'opportunità di praticare, il cervello non crea nuovi percorsi per questa conoscenza.



Quando si considera quanto velocemente il cervello di un adolescente sta ancora cambiando, si dà un'idea del motivo per cui il suo comportamento sembra così irregolare. (Oltre al motivo per cui potrebbe non ottenere ottimi voti in francese in questo momento!)

Ma cosa sta succedendo nello specifico con lo sviluppo del cervello di tuo figlio?

Sviluppo del cervello adolescente

L'emergere della MRI (Magnetic Resonance Imaging) negli anni '70 ha permesso di apprendere cose sul cervello che non eravamo mai stati in grado di capire prima. Ora possiamo osservare come parti specifiche del cervello si 'illuminano' quando sono impegnate in particolari tipi di attività. Siamo anche in grado di guardare le immagini del cervello in età diverse e confrontarle.

Grazie a questa tecnologia, possiamo rispondere all'importante domanda: qual è l'area del cervello che subisce un notevole sviluppo durante gli anni dell'adolescenza?

La risposta è la corteccia prefrontale.

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Lo sviluppo del cervello inizia nella parte posteriore del cervello e si fa strada in avanti. La corteccia prefrontale si trova nella parte anteriore del cervello, appena dietro la fronte. È l'ultima parte del cervello a svilupparsi. Lo sviluppo della corteccia prefrontale non è finito fino a quando non siamo da qualche parte nella nostra metà degli anni venti.

Questa è la parte del cervello responsabile del ragionamento, del controllo degli impulsi, della memoria di lavoro e del processo decisionale razionale. Lo sviluppo della corteccia prefrontale ha un enorme impatto sullo sviluppo del cervello degli adolescenti e sul processo decisionale.

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Mentre la loro corteccia prefrontale si sta sviluppando, gli adolescenti devono fare affidamento su altre parti del loro cervello per prendere decisioni, come l'amigdala. Quella parte del cervello è associata a emozione, impulso, istinto e aggressività. Il sistema limbico, pienamente sviluppato nell'adolescenza, gioca un ruolo chiave; è responsabile del comportamento di ricerca della ricompensa, motivando gli adolescenti a cercare l'approvazione sociale dei loro coetanei, così come altre ricompense emotive.

Come puoi immaginare, la discrepanza nello sviluppo di queste diverse parti del cervello significa che gli adolescenti affrontano una vera sfida nel prendere buone decisioni. Per quanto vicini a un cervello adulto completamente sviluppato, tuo figlio può avere discussioni razionali con te su argomenti maturi. Può comprendere le sfumature di varie questioni controverse e talvolta può apparire più intelligente di molti adulti. Tuttavia, senza una corteccia prefrontale completamente sviluppata, gli adolescenti sono preda dei loro impulsi ed emozioni e della ricerca di approvazione sociale. Ciò rende anche i più equilibrati tra loro inclini a prendere decisioni rischiose e pericolose quando sono portati via in questo momento.

Il consumo di droghe o alcol può anche avere un impatto sul cervello in via di sviluppo. Gli studi dimostrano che gli adolescenti sono più inclini al binge drinking rispetto agli adulti e hanno maggiori probabilità di diventare dipendenti.

L'impatto di stress e traumi

Poiché il cervello degli adolescenti si sta sviluppando a un ritmo così rapido, è particolarmente vulnerabile agli effetti di traumi e stress.

Gli adolescenti corrono un rischio maggiore di subire traumi. I loro comportamenti rischiosi mentre cercano di definirsi e raggiungere l'indipendenza possono spesso metterli in conflitto con i genitori o altre figure di autorità. Possono anche incontrare bullismo scolastico o online. Traumi familiari come il divorzio o la morte possono lasciarli in una posizione vulnerabile o incerta.

Ora sappiamo che il trauma ha un impatto negativo sullo sviluppo del cervello infantile. Infatti, può rallentare lo sviluppo della corteccia prefrontale, costringendo gli adolescenti a fare ancora più affidamento sull'amigdala e sul sistema limbico. Ciò può rendere loro difficile articolare le proprie emozioni o spiegare le ragioni per cui si comportano in un certo modo.

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Alcune parole di cautela

Sebbene questi fatti sul loro sviluppo cerebrale possano spiegare gran parte del comportamento degli adolescenti, è importante guardarsi dalla generalizzazione.

Anche gli adulti possono spesso assumere comportamenti impulsivi o rischiosi. Infatti, le statistiche hanno dimostrato che la fascia di età a più alto rischio di morte per overdose o violenza è tra i 35 ei 54 anni.

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All'interno di qualsiasi fascia di età, troverai una vasta gamma di personalità e comportamenti. Non è sempre utile fare previsioni sul comportamento in base alla definizione di caratteristiche come l'età. Non presumere automaticamente che tutti gli adolescenti siano impulsivi e sconsiderati; molti non lo sono.

Consigli per genitori in via di sviluppo

Alla luce di questa conoscenza dello sviluppo cerebrale del tuo adolescente, qual è il modo migliore per genitore di tuo figlio?

Il problema dell'angoscia adolescenziale ci accompagna da generazioni e non esiste una risposta facile e veloce. Ma qui ci sono alcune linee guida generali per aiutarti a navigare.

Mantenere confini, limiti e conseguenze saldi

La tua adolescente potrebbe sembrare matura e sofisticata e potrebbero esserci momenti in cui pensi che possa gestire la libertà degli adulti. Ma non farti ingannare. Senza una corteccia prefrontale completamente sviluppata, tuo figlio è preda di una gratificazione immediata e del bisogno di approvazione. Non è che voglia fare scelte sbagliate; è solo che a volte non riesce a trattenersi. Ha bisogno di un adulto forte e sano che le dia i limiti fermi che non è in grado di porre su se stessa.

Esponi tuo figlio ad attività e influenze positive

Con un cervello ancora in costruzione, le attività in cui si impegna modellano ancora profondamente il suo sviluppo. Presta attenzione a ciò che fa con il suo tempo. Se tutto ciò che fa è giocare ai videogiochi, questo sta influenzando lo sviluppo del suo cervello. Se è impegnato in hobby stimolanti ma divertenti come la musica, lo sport o il teatro, queste attività influenzeranno anche il modo in cui il suo cervello si sviluppa quando entra nell'età adulta.

Limitare l'accesso a sostanze pericolose

Il tuo adolescente ha una capacità limitata in questa fase dello sviluppo di regolare le sue scelte e i suoi comportamenti. Lasciando alcol, droghe o sigarette alla sua portata la mette inutilmente sulla via della tentazione.

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Fornire opportunità per una sana assunzione di rischi

Gli adolescenti hanno bisogno di uno sfogo per comportamenti impulsivi e di assunzione di rischi. Consentendo loro di provare nuove esperienze e attività, dai loro l'opportunità di affrontare il rischio in modo sicuro e salutare.

Conosci il gruppo di pari di tuo figlio

Quando non sei con lui, il comportamento del gruppo di pari di tuo figlio ha un enorme impatto sulle sue decisioni e comportamenti. Sii consapevole di chi è in giro.

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Aiuta tuo figlio a trovare modi per esprimere i sentimenti in modo creativo

Senza una corteccia prefrontale perfettamente funzionante, tuo figlio ha difficoltà ad articolare le sue emozioni. Incoraggiala a trovare uno sfogo per le sue emozioni attraverso la danza, la musica o la scrittura.

Insegna le tue abilità giovanili nella vita reale

Il suo cervello potrebbe non essere ancora completamente sviluppato, ma ha bisogno di sapere che sostieni la sua transizione verso l'età adulta. Insegnagli come cambiare una gomma, cucinare un pasto e creare un budget. Queste abilità aumenteranno la sua fiducia nel successo futuro.

Tra le difficoltà della crescita e le sfide di un cervello in costruzione, essere genitori di un adolescente è difficile ... ed essere un adolescente è ancora più difficile. Non esitare a cercare l'aiuto di un terapista qualificato presso BetterHelp se hai bisogno di aiuto in questo momento difficile.

Crescere un quasi adulto con un cervello immaturo non è per i deboli di cuore! Ma ricorda, è solo temporaneo. E un giorno ti mancherà l'adolescente imbarazzante che era tuo figlio.